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Pas facile d’être un fossile


Dur, dur, de devenir fossile ! A 99,9 % la destinée des organismes vivants est de s’anéantir sous forme de compost. Quand votre étincelle de vie vous quitte, chacune de vos molécules vous est arrachée, grignotée, extraite, pour être recyclée dans un autre système. C’est comme ça. Même si vous arrivez à entrer dans le club très fermé (moins de 0,1%) des organismes qui ne sont pas dévorés, vos chances d’être fossilisé restent très faibles.

Pour cela, en effet, plusieurs conditions sont requises. D’abord, il faut savoir mourir au bon endroit. Quinze pour cent seulement des roches peuvent conserver des fossiles, il n’est donc pas de mise de s’effondrer sur un futur site de granite. En pratique, le corps doit être enseveli dans des sédiments où il peut s’imprimer, comme une feuille dans la boue, ou se décomposer à l’abri de l’oxygène, de sorte que les molécules de son squelette (voire, exceptionnellement, de ses parties molles) soient remplacées par des minéraux dissous, qui vont créer une copie pétrifiée de l’original. Puis, tandis que les sédiments où gît le fossile sont comprimés, pliés et bousculés sans ménagements par les mouvements terrestres, il doit conserver une forme à peu près identifiable. Enfin et surtout, après des dizaines, voire des centaines de Ma, il doit être découvert et reconnu comme un objet digne d’être conservé.

Extrait «d’Une histoire de tout ou presque» de Bill BRYSON

L’évolution réduite à un siècle.


Un milliard d’années est une durée qui nous est difficile à concevoir, ainsi pour avoir une échelle de temps qui nous soit intelligible, amusons-nous à ramener l’âge de la Terre (4,5 Ga) à un siècle.

Admettons que notre planète soit née le 1er janvier 1900 … si l’on conserve le même rapport de durée, la vie apparaît en 1923. Elle est végétale et, bien sûr extrêmement primitive. Ces premières algues monocellulaires ne se dotent d’un noyau que bien plus tard : en 1986 ! Pour la première fois des plantes s’émancipent de la mer et s’adaptent à la terre ferme en 1991. Les choses s’accélèrent alors : des conifères commencent à pousser dès 1994. Les mammifères apparaissent en 1996, suivis des plantes à fleurs en 1998. On date les traces des premiers anthropoïdes au mois de juillet 1999, et l’époque de l’Homo Sapiens débute six mois plus tard : le 31 décembre, en fin d’après-midi. C’est en ce même jour de réveillon, le 31 décembre 1999 à 22h04, soit 1 heure 16 avant les douze coups de minuit du temps présent, que des hommes du Néolithique inventent l’agriculture.

Extrait de «La Plus Belle Histoire des plantes» de Jean-Marie Pelt, Marcel Maroyer, Théodore Monod et Jacques Girardon.

A quoi ressemblaient nos ancêtres ?


Les données moléculaires situent la séparation entre les chameaux (et les lamas) et les autres artiodactyles à – 65 millions. A ce propos, n’allez pas imaginer que l’ancêtre commun ressemblait le moins du monde à un chameau. Tous les mammifères ressemblaient alors plus ou moins à des musaraignes. Mais il y a 65 millions d’année les « musaraignes » qui allaient être à l’origine des chameaux se sont séparées de celles qui allaient produire les autres artiodactyles. La séparation entre les cochons et les autres (essentiellement les ruminants) s’est produite à – 60. Celle entre les ruminants et les hippopotames, vers -55. Puis la lignée des baleines s’est détachée de celle des hippopotames peu après, ce qui a laissé aux baleines primitives, comme le pakicetus semi aquatique, le temps d’évoluer. Les baleines à fanons se sont séparées beaucoup plus tard vers – 34.
Extrait de « Il était une fois nos ancêtres » de Richard Dawkins
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